El futuro de la impresión 3D está en las patentes

Estados Unidos y Europa lideran la innovación en la fabricación aditiva

BLOOMBERG

El futuro de la fabricación puede estar en compañías como la italiana Isinnova SRL, que vio la necesidad de válvulas de respiración en su área afectada por Covid y pudo hacer cientos en dos días usando impresión 3D en lugar de esperar una semana por las fabricadas en fábricas chinas.

Es un ejemplo de cómo Estados Unidos y Europa lideran la innovación en la fabricación aditiva, mejor conocida como impresión 3D, según un nuevo estudio realizado por la Oficina Europea de Patentes. Si bien se emite un número relativamente pequeño de patentes cada año, es el campo tecnológico de más rápido crecimiento, con compañías como General Electric Co., Raytheon Technologies Corp. y Siemens AG que obtienen la mayor cantidad de patentes.

“La mayoría de ellos son actores industriales que están considerando esta tecnología para cambiar su enfoque de fabricación”, dijo el economista jefe de EPO, Yann Ménière. “Tiene una versatilidad muy alta: es muy flexible y escalable”.

La tecnología utiliza archivos digitales para crear productos en capas y comenzó como una forma de diseñar prototipos. Se está convirtiendo rápidamente en una forma de construir dispositivos médicos, piezas de automóviles, zapatos e incluso pasteles elaborados y chocolate Hershey Co.

Las patentes, que otorgan a sus propietarios el derecho exclusivo de usar una invención, pueden ser un barómetro, aunque no perfecto, para mostrar dónde las empresas y los individuos están enfocando sus esfuerzos de investigación. También puede ayudar a identificar qué empresas y regiones probablemente se beneficiarán de las tecnologías emergentes.

El estudio de la agencia europea mostró que la mayor parte de las patentes son realizadas por multinacionales establecidas como GE, los fabricantes de aviones Boeing Co. y Airbus SA, las compañías de dispositivos médicos Johnson & Johnson y Zimmer Biomet Holdings Inc., y los fabricantes de bienes de consumo Nike Inc. y Procter & Gamble Co.

Aún así, el 20% de las nuevas patentes europeas relacionadas con 3D se destinan a pequeñas empresas y otro 10% a universidades. Entre los institutos de investigación, la Universidad de Harvard, el Instituto de Tecnología de Massachusetts y la Universidad de California fueron los principales receptores.

“El aumento de la fabricación aditiva es parte del aumento más amplio y rápido de las tecnologías digitales en general”, dijo António Campinos, presidente de la agencia, que celebra una conferencia en línea sobre 3D esta semana.

Isinnova , una compañía de 14 personas que fabrica prototipos, entró en la batalla por el coronavirus en marzo cuando un hospital local le pidió que fabricara válvulas de reemplazo para respiradores, dijo el director ejecutivo de la compañía, Cristian Fracassi.

La compañía de 14 empleados pudo fabricar 100 válvulas en un día, y luego diseñó una, llamada Charlotte Valve en honor a la esposa de Fracassi, que podría transformar una máscara de snorkel común en respiradores que salvan vidas. Desde entonces, Isinnova envió especificaciones de Charlotte Valve a todo el mundo, donde se ha utilizado 150,000 veces, e incluso comenzó a recaudar fondos para que los hospitales más pobres de Mozambique y Burkina Faso pudieran comprar las impresoras.

“Por supuesto, cuando necesita muchas piezas, hacerlas en China puede ser más barato”, dijo Fracassi. “Cuando necesita algunas piezas y lo más importante es el tiempo, una impresora 3D acorta el tiempo de entrega”.

Y no se trata solo de respiradores: las impresoras 3D se han utilizado en todo el mundo para fabricar equipos de protección como máscaras para los trabajadores del hospital.

“Ya estábamos viendo este rápido aumento de la impresión 3D y, de repente, durante Covid, 3D pudo intervenir donde la fabricación tradicional no podía seguir el ritmo”, dijo Chris Higgins, abogado de patentes de Orrick en Washington, quien co- preside la práctica de impresión 3D de la firma.

Las empresas e inventores chinos, que patentan agresivamente innovaciones en los campos de las telecomunicaciones y las computadoras, representaron menos del 1% de las patentes 3D, mostró el estudio.


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